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27 mai 2014 2 27 /05 /mai /2014 10:59

 

Voici un article du Figaro qui fait le point sur l'énorme projet du désert d'Atacama. JPF

Alma : l'observatoire de tous les records

Par Tristan Vey Mis à jour le 25/05/2014

Le plus grand réseau de radiotélescopes du monde commence à scruter les parties les plus froides du ciel.

Situé à plus de 5000 mètres d'altitude, le haut plateau chilien de Chajnantor, dans l'Atacama, est un enfer pour les astronomes, mais un paradis pour leurs instruments. Balayé par un vent glacial, l'oxygène et l'eau y sont rares. Toute l'humidité du lieu se concentre dans quelques névés éparpillés çà et là sur une terre orange et poussiéreuse. Seuls quelques ouvriers chiliens bravent ces conditions difficiles pour inspecter et faire la maintenance d'une soixantaine de paraboles blanches de 7 à 12 mètres de diamètre à l'écoute du ciel. Les autres se réfugient dans le bâtiment pressurisé abritant une salle de repos et le supercalculateur qui enregistre et corrèle les données récoltées par chacune des antennes.

Ce réseau de radiotélescopes, baptisé Alma, est l'observatoire le plus haut du monde et le projet astronomique le plus ambitieux de l'histoire. Il réunit l'Europe, l'Amérique du Nord, le Japon et Taïwan, en partenariat avec le Chili. Le coût de construction, pharaonique, est estimé à 1,4 milliard de dollars.

Sa mission: scruter le ciel à la recherche de rayonnements invisibles à l'œil nu, les ondes millimétriques, la principale «lumière» émise par des corps très froids. À titre de comparaison, le corps humain, à 37 °C, émet plutôt des infrarouges et le Soleil, dont la surface est à 6000 °C, des UV et de la lumière visible.

1400 demandes de temps d'observation

«Dans l'univers, à part les étoiles, tout est plutôt très froid», rappelle Frédéric Gueth, directeur adjoint de l'Institut de radioastronomie millimétrique (Iram), qui possède un réseau de six antennes de 15 mètres sur le plateau de Bure (Hautes-Alpes). «Avant qu'il ne se contracte, la température du grand nuage de gaz qui donne naissance à une étoile ne s'élève pas à plus de - 250 °C, par exemple, poursuit l'astronome. Si on veut observer les premiers instants de la formation stellaire, c'est donc dans cette gamme de fréquences qu'il faut regarder.» Seul problème, la vapeur d'eau de l'atmosphère terrestre absorbe une grande partie de ce rayonnement, raison pour laquelle Alma a été construit si haut dans le désert d'Atacama.

Un an après son inauguration officielle, le réseau n'est pas encore pleinement opérationnel. Quatre des 66 antennes attendent encore au camp de base d'être installées. De plus, les astronomes n'opèrent qu'avec une trentaine de paraboles à la fois, les autres faisant l'objet d'opérations de calibrage et de maintenance sur site. «Nous n'utiliserons probablement jamais les 66 en même temps, mais peut-être une cinquantaine d'ici un an ou deux», précise Lars-Ake Nyman, responsable des opérations scientifiques, depuis la salle de contrôle climatisée située 2000 mètres plus bas. Cela permettra notamment d'étudier dans cette gamme de fréquence des objets très peu lumineux comme les plus lointaines galaxies de l'univers observable.

De plus, Alma ne fournit pour l'instant que des images mal définies, des sortes de nuages diffus de matière. Cela tient au fait que les antennes sont confinées dans une zone de moins d'un kilomètre de diamètre. Cette configuration «compacte» permet certes d'observer une zone de ciel plus grande, mais elle ne donne pas la pleine mesure de l'instrument. «Plus les antennes sont écartées, plus nous gagnons en résolution, explique Lars-Ake Nyman. Nous allons tester cet automne une configuration trois fois plus grande.» À terme, les antennes pourront couvrir une zone de 15 kilomètres. «La résolution sera alors au moins dix fois meilleure, s'enthousiasme Frédéric Gueth. On aura des images aussi fines que celles prises par le télescope spatial Hubble dans le domaine visible!» Même dans le mode de fonctionnement bridé actuel, Alma reste le plus puissant radiotélescope du monde. Les astronomes ne s'y sont pas trompés: plus de 1400 demandes de temps d'observation ont déjà été formulées. Seule une sur quatre a été acceptée.

 

 

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Published by éditions la brochure - dans Chili
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